Trenton’s Economic Engine and its Community impact!

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Minister Lee Ingram, Paul Perez, Grace Fernandez, Elmer Sandoval, Maria Juega, Glendi Quijada and J. Ocasio at Trenton Council chamber.
Minister Lee Ingram, Paul Perez, Grace Fernandez, Elmer Sandoval, Maria Juega, Glendi Quijada and J. Ocasio at Trenton Council chamber.
Minister Lee Ingram, Paul Perez, Grace Fernandez, Elmer Sandoval, Maria Juega, Glendi Quijada and J. Ocasio at Trenton Council chamber.
Trenton Council Chamber photo by OQ, courtesy of Familiar Newspaper.

The Trenton Economic Engine and the Effects on the Latino Community.

Traducción al español por Jeffrey Quiñonez al fondo del artículo en inglés.

  • By Paul Perez <tpr609@gmail.com>
  • President, Partnerships For Trenton
  • A community outreach non-profit organization 

Have you ever sat back and wondered how and when will this city ever crawl out of the mess we find ourselves in from the declining housing situation, violence and crime, challenges within our public school system, lack of jobs, the absolute disappearance of the private sector, lack of visionary leadership and hopelessness? Well you are not alone. In fact there have been many studies completed on this very thought process involving many of the nation’s inner cities that suffer from what we experience on a daily basis here in Trenton, NJ.

The studies unanimously conclude that – “distressed inner city communities can only prosper when stabilization and regeneration of neighborhood business districts (NBDs) creates positive conditions for neighborhood life, including improved access to goods and services, greater social and political connectivity, and improved property values. In addition, it contributes to resident wealth-building by fostering local retail entrepreneurialism. Community development corporations (CDCs), though well positioned for the work of NBD revitalization, have achieved limited success. This reflects a need to pursue effective action and best practices in four core domains rarely found in a single organization: (1) commercial real estate development, (2) business funding, (3) business development and (4) business district organizing and improvement. Therefore an integrated approach to NBD revitalization using the CDC as a base of operation, drawing upon the CDCs’ existing strengths and developing the additional core capacities is needed either internally or through partnering to maximize the potential for effective revitalization, transformation and long-term success of neighborhood business districts”. (Copyright © 2011 by Jeffrey Morgan, Harvard University).

Using these findings as a reference for Trenton’s woes we try and understand what is happening around us. While the current Trenton Administration continues to verbalize their support and understanding of community and inner city economic development, there are very little indicators that we are heading in the right direction.

Last year Moody’s Investors Service assigned:

A Baa1 underlying rating and A3 Municipal Qualified Bond Act enhanced rating to the City of Trenton, NJ’s $15.99 million General Improvement Refunding Bonds and $1.77 million Sewer Utility Refunding Bonds. Concurrently, Moody’s downgrades the city’s underlying rating to Baa1 from A3 and removes from review for possible downgrade. Most of the city’s general obligation debt is also enhanced by the Municipal Bond Act and therefore rated A3 with a negative outlook.

Moody also provided some advice and what would help correct the ship:

– Successful management of cuts in state aid with recurring budgetary solutions

-Improvement in Current Fund balance reserves and liquidity

-Decline in debt and pension burden

This was right about the time we were reading the headlines “$3.4M in federal payroll taxes embezzled from Trenton, suit says” in the Trenton Times and “FBI takes over investigation into Trenton’s payroll problems”.

Only through business development and expanding economic opportunity would a sustainable solution for this city be achievable. An economic strategy would also raise the return on social investments as the opportunities available to individuals grow. But the feasibility of an economic strategy requires an approach based on the assets of Trenton, not just one based on deficits alone (Tax collections from Liquor sales).

Just last week Mr. Elmer Sandoval, President of the Guatemalan Civic Association of Trenton and a resident of the East Ward provided me and a couple other community activists a very powerful briefing regarding the high concentration of bars and liquor stores within the old Chambersburg neighborhood, now known as the Latino Community “Barrio”. The proliferation of bars and liquor stores in the Barrio is running amuck with community leaders who complain that there are approximately 29 Bars within one 9 block section of the Chambersburg area of Trenton for an average of 3 bars per block.

Located within the fast growing Latino community, Latino’s have become victims of unscrupulous individuals who allegedly stalk and rob unwitting victims and then assault them while they frequent these bars in what the Trenton Police have categorized as high-crime areas. This scenario is of great concern to the community in that the high concentration of the bars breeds problems with drugs, prostitution and violence. This proliferation is supported by city hall and hailed as the cornerstone of the economic development plan for the city. Some even refer to it as the “Economic Engine” that keeps a revenue stream of taxes alive. But at what expense?

Many, not all, of the bars serve as centers for drugs, violence and prostitution. The filth remains on our city streets for days at a time and our children are forced to walk through the stench and infestation on a daily basis on their way to school. How can we begin to build a community of hope and strength while allowing our children to be exposed to this environment on a daily basis?

On Thursday December 15, 2016 a group of community leaders said enough. We took our concerns and questions to city hall and asked questions regarding the economic development plan for the city, community participation in that plan and made inquiries regarding the issuance of liquor licenses and the compliance requirements.

We explained to the council that crime and violence within this 9 block radius continues to be an urgent issue today, not only with a resurgence of physical assaults and strong arm robberies; but also because this area of the city is at the epicenter of the town’s growing inequality and sluggish economic growth. Many of our cities neighborhoods continue to have large areas characterized by high poverty and unemployment rates, blight, and crumbling infrastructure. We pray that the city focuses on a policy approach to improve social conditions such as affordable housing, reducing crime, and the quality of public education, and yes the economy; but don’t sell the city short.

Traducción

por  Jeffrey Quiñonez, San Juan, Puerto Rico

El motor económico de Trenton y su impacto en la comunidad latina

  • Por Paul Pérez
  • Presidente
  • Partnerships for Trenton

 

¿Alguna vez se ha sentado y se ha preguntado, cuándo y cómo podrá esta ciudad levantarse del desastre en que se encuentra, de un entorno de vivienda en depresión, de la violencia y el crimen, de los desafíos de nuestro sistema escolar público, de la falta de puestos de trabajo, de la absoluta desaparición del sector privado, de una falta de liderato visionario y de la desesperanza? Bueno, usted no está solo. De hecho, se han hecho muchos estudios atendiendo esta preocupación relacionado a muchos centros urbanos en la nación que atraviesan la misma situación que experimentamos diariamente aquí en Trenton, Nueva Jersey.

Un estudio de Jeffrey Morgan (2011) de la Universidad de Harvard indica, y citamos “las comunidades urbanas deprimidas sólo pueden prosperar cuando la estabilización y regeneración de los distritos comerciales vecinales (NBD’s, por sus siglas en ingles) crean las condiciones positivas para la vida del vecindario, incluyendo mejorar el acceso a bienes y servicios, una mayor conectividad social y política y una incremento en los valores de las propiedades . Además, contribuye a la creación de riqueza entre los residentes fomentando un espíritu emprendedor local entre el sector minorista o al detal. Las Corporaciones de Desarrollo Comunitario (CDCs,), aunque bien posicionadas para el trabajo de revitalización de los NBD, han tenido un éxito limitado. Esto refleja la necesidad de buscar gestiones efectivas y mejores prácticas en cuatro áreas básicas que difícil se encuentran en una sola organización: (1) desarrollo de bienes raíces comerciales, (2) financiamiento de negocios, (3) desarrollo de negocios y (4) organización y mejoramiento de distritos comerciales . Por lo tanto, se necesita un enfoque integrado de la revitalización de los NBD utilizando los CDC como base de operación, aprovechando los puntos fuertes existentes de los CDC y desarrollando las capacidades básicas adicionales, ya sea internamente o mediante asociaciones para maximizar el potencial de revitalización, transformación y éxito a largo plazo de distritos comerciales vecinales “[1].

 

Usando los anteriores hallazgos como una referencia sobre los problemas que afronta Trenton, tratamos de entender lo que está sucediendo a nuestro alrededor. Mientras que la administración actual de Trenton continúa expresando su apoyo y comprensión respecto al desarrollo económico de las comunidades y del centro de la ciudad, hay muy pocos indicadores de que esté caminando en la dirección correcta.

El año pasado Moody’s Investors Service asignó:

Una calificación subyacente de Baa1 y la ley de bonos calificados municipales A3 aumentaron la calificación a los bonos de reembolso de mejoras generales de la ciudad de Trenton, NJ, de US $ 15,99 millones ya los bonos de reembolso de servicios públicos de alcantarillado de 1,77 millones de dólares. Simultáneamente, Moody’s rebaja la calificación subyacente de la ciudad a Baa1 de A3 y elimina de la revisión para posible degradación. La mayor parte de la deuda, que es deuda general de la ciudad, también se ve reforzada por la Ley de Bonos Municipales y por lo tanto, calificó A3 con una perspectiva negativa.

 

Moody también proporcionó algunos consejos y lo que ayudaría a enderezar el barco:

  1. – Gestión exitosa de los recortes de la ayuda estatal con soluciones presupuestarias recurrentes
  2. -Mejoramiento de las reservas de saldo y liquidez del Fondo
  3. -Declaración de la carga de la deuda y las pensiones
  4. Esto ocurria durante el mismo tiempo que estábamos leyendo los titulares en el Trenton Times “Demanda indica $ 3.4 millones en impuestos de nómina federales malversados de Trenton” y “el FBI asume la investigación sobre los problemas de nómina de Trenton”.

 

Una solución sustentable para esta ciudad solo es posible mediante el desarrollo de negocios y la expansión de las oportunidades económicas. Una estrategia económica también aumentaría el rendimiento de las inversiones sociales, a medida que aumenten las oportunidades disponibles para todas las personas. Pero la viabilidad de una estrategia económica requiere un enfoque basado en los activos que posee Trenton, no en uno basado sólo en déficits (colecciones de impuestos de las ventas de licores).

 

La semana pasada, el señor Elmer Sandoval, Presidente de la Asociación Cívica Guatemalteca de Trenton y residente del East Ward, me proporcionó a mí ya otros dos activistas comunitarios, datos muy importantes respecto a la alta concentración de bares y licorerías dentro del viejo barrio de Chambersburg; ahora conocida como la Comunidad Latina o “Barrio”. La proliferación de bares y licorerías en esa comunidad está siendo ignorada aun cuandos los líderes comunitarios se quejan de que hay aproximadamente 29 bares dentro de una sección de 9 bloques en la zona de Chambersburg de Trenton, para un promedio de 3 bares por bloque.

 

Ubicados dentro de la comunidad latina de rápido crecimiento, los latinos se han convertido en víctimas de individuos sin escrúpulos que supuestamente persiguen y roban a víctimas involuntarias, y luego los agreden, cuando frecuentan estos bares, en lo que la Policía de Trenton ha clasificado como zonas de alta criminalidad. Este escenario es de gran preocupación para la comunidad debido a que una alta concentración de bares generando problemas relacionados, como los narcóticos, la prostitución y la violencia. Esta proliferación es apoyada por el Ayuntamiento y aclamada como la piedra angular del plan de desarrollo económico para la ciudad. Algunos incluso se refieren a ella como el “motor económico” que mantiene un flujo de ingresos de los impuestos vivo. ¿Pero, a qué costo?

 

Muchos, no todos, de estos bares sirven como centros para el trasiego de drogas, violencia y prostitución. La suciedad permanece en las calles de nuestra ciudad por varios días y nuestros hijos se ven obligados a caminar a través del hedor y la desinfección cuando se dirigen a la escuela. ¿ Cómo podemos construir una comunidad fuerte y con esperanza mientras permitimos que nuestros niños sean testigos de este entorno diariamente?

 

El jueves 15 de diciembre de 2016, un grupo de lideres comunitarios expresaron que ya era suficiente. Llevamos nuestros reclamos al Ayuntamiento e hicimos las preguntas pertinentes respecto al desarrollo económico de esta ciudad, la participación de la comunidad en el desarrollo de ése plan, y cuestionamos el proceso de otorgar licencias de venta de bebidas alcohólicas y sus correspondientes requisitos.

 

Le explicamos al Consejo Municipal que la violencia y el crimen dentro de un radio de 9 bloques continua siendo un asunto de urgencia hoy, no solo con la incidencia de agresiones físicas y robos a mano armada, sino por que esta zona de la ciudad está en el epicentro de la desigualdad y de la ausencia de crecimiento económico. Muchos vecindarios de la ciudad continúan experimentando altas tasas de pobreza y desempleo, abandono y infraestructura devastada. Rezamos que la ciudad ponga su atención en una política pública que busque mejorar las condiciones sociales entre las que se encuentran la vivienda asequible, la reducción del crimen, y la calidad de la educación pública, y también la economía; pero no dejen la ciudad a medias.

[1] http://www.jchs.harvard.edu/research/publications/revitalizing-inner-city-neighborhood-business-districts

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